自動演奏的鋼琴起源最早可以追溯到19世紀末的歐洲。最初人們嘗試在普通鋼琴前增加一部可移動的「演奏器」 (player),其外形就似一架小型簧風琴。一排65-88個「木手指」置於普通鋼琴鍵盤上方,代替了鋼琴家的雙手。演奏器以打孔紙卷(打孔位置與鋼琴譜相符)記譜,用腳踏風箱鼓風作為動力,通過紙卷緩緩轉動,紙卷上的孔位與驅動機械連動相應的「木手指」擊琴鍵奏出音樂。此後又有設計者將外附的演奏器直接安裝於鋼琴內部,還可控制速度、力度、踏板等。

自動鋼琴在20世紀20年代的歐洲曾廣為流行於家庭娛樂,曾有過兩年內生產達50萬台的紀錄;到了30年代由於無線電電唱機的興起,才漸被淘汰。[1]

由於紙卷打孔的數量上不受人手十指的局限,鋼琴上的音階音域都可盡量發揮運用,故自動鋼琴仍受到創新的近代作曲家們的青睞。拉赫瑪尼諾夫德彪西馬勒格什溫理查·史特勞斯都曾為這種樂器寫作樂曲,並製成紙帶,供自動鋼琴演奏使用